SOME/EXHIBITION : RODIN, MAPPLETHORPE AND THE HUMAN MACHINE

Robert Mapplethorpe (1946-1989), Patti Smith, 1979, MAP 229 © 2014 Robert Mapplethorpe Foundation, Inc. All rights reserved — Auguste Rodin (1840-1917), Les Bourgeois de Calais : Jean de Fiennes, variante du personnage de la deuxième maquette, torse nu, vers 1885, plâtre, 72 x 50,5 x 45 cm, Paris, musée Rodin, S. 432 © Paris, musée Rodin, ph. C. Baraja

Robert Mapplethorpe (1946-1989), Patti Smith, 1979, MAP 229 © 2014 Robert Mapplethorpe Foundation, Inc. All rights reserved — Auguste Rodin (1840-1917), Les Bourgeois de Calais : Jean de Fiennes, variante du personnage de la deuxième maquette, torse nu, vers 1885, plâtre, 72 x 50,5 x 45 cm, Paris, musée Rodin, S. 432 © Paris, musée Rodin, ph. C. Baraja

RodinMapplethorpe and the human machine

Wandering around the renovated room of the Rodin Museum - dedicated to temporary exhibitions - I turn around and see a nude man walking... the same one I saw only a few seconds earlier, a naked body, born in 1907 by the fusion of melting metal and the genius of the maker. Long-legged erected in a bronze, confusingly achieved. 

Beheaded, deprived of his brain, made of gelatinous spine, he looks totally stubborn. The impetuous rebel is not even offered a way to see - that, by chance, might have diverted him from its path. He walks, he walks, the fearful fool. He has no arm, preventing him to embrace life, to seize the moment. Yet, he springs up respectably and perfectly fits in with his neighbors, his co-pieces of art, which swoon in a sheer lump of marble, shining, almost glittering.

Evolving from the Grand Palais' retrospective to the alternative offered by the Rodin Museum, I must first return to the end of the 2000, to an antique and renascent Florence, where my dreamy artistic pilgrimages brought me to the feet of the majestic David - the very heart of the Galleria dell'Accademia - where a door opened to Mapplethorpe's universe. Where the photographer had already stood, under Michelangelo’s brilliant opus.

Rodin himself had travelled to Italy to study the works of this Master, the genius that lived several centuries before him – this parallel between Rodinand Mapplethorpe in the year 2014 in Paris announces to be the bridge that will finally fill the gap.

The occasion marks the impromptu meeting of these two exhibitions a half of a decade later. A deep souvenir of Pieta di Palestrina, of the unachieved statues of the four slaves and this profusion of Florentine art; this constant mix of styles and times somehow becoming upsetting. 

I immediately establish the link between Rodin's sensibility and recurring themes - all the substance he defied by excellence. Thus I remain disappointed by the French point of view - or "hype" labellised - over the works of Mapplethorpe that I’ve cherished for years now.

The scope of Mapplethorpe’s artistic contribution embraced the  issues of his contemporaries : the artist who shocked the puritan elites of his nation by exalting the black body, the man assumed openly his homosexual reality, his deviant desires, his excess - upon greatness and decadence. Whatsoever, Rodin establishes a galvanizing home. 

The duality of the two Masters: materials, lack of colours and voluptuousness 

These two sacred monsters whose love for the body as well as their thunderous lives were the talk of the town. Rodin loved the women, infinitely. Mapplethorpe loved the man, passionately. But his existence would be majorly dedicated to a woman, a living goddess, a legend, his friend Patti (Smith) - he surrounded by his protective embrace.

I think about all those ideas these two men could have shared. Although they would never speak to each other, this event presents strong evidence of a shared artistic pledge without even realizing it. A pact. Dermal, massive, vigorous. An unconscious pledge, that becomes a living instrument in the glimpse of an eye. 

There is a paradox between the cold firmness of the blooms of marble – with the supple and warm human flesh. Bold Rodin. Never hesitating to unveil naked bodies on our scale. The Rodin shown here, who usually dissects all the variations of the loving gesture: the expression of envy, the capture of the lustful instant, the fiction of the passionate movement, is more timorous. The pieces shown are mainly lone bodies, limp? at study. Here a hand, there a feet or there an ear. Rodin's signature passion, the bodies shaped by his emotional Genius? and erotic myths, seems to be irrelevant.  

Haunting visions of Mapplethorpe's bodies immediately switch in our minds. These female and male bodies as offerings. These bodies who probably cherished him. All of these regular lovers. All of them taking part in the show. 

Robert Mapplethorpe (1946-1989), Lucinda Childs, 1985, MAP 1656 © 2014 Robert Mapplethorpe Foundation, Inc. All rights reserved — Auguste Rodin (1840-1917), Assemblage : deux mains gauches, plâtre, 14,5 x 10,2 x 6,3 cm, Paris, musée Rodin, S. 1272 © Paris, musée Rodin, ph. C. Baraja

Robert Mapplethorpe (1946-1989), Lucinda Childs, 1985, MAP 1656 © 2014 Robert Mapplethorpe Foundation, Inc. All rights reserved — Auguste Rodin (1840-1917), Assemblage : deux mains gauches, plâtre, 14,5 x 10,2 x 6,3 cm, Paris, musée Rodin, S. 1272 © Paris, musée Rodin, ph. C. Baraja

The invitation to reinterpretation 

Trying to nourish my understanding of this comparison presented, Rodin's effrontery worthies another step. With a fresh eye I look at these statues of apparent disembodied charisma... They turn into apparitions! Serge Merlin, the magician, calls me through the baffling size of Calais' Burgesses.

As for the destiny of our two monsters, Rodin would die an old man as a result of a rich and excessive existence. He experienced the great epidemic of flu by 1900 - but it’s been reported that in the 1930’s in Africa, the human immunodeficiency virus had already begun decimating its populations. At Michel-Angelo's time, you died from the plague. The sexually transmitted diseases did not yet bear the judgment, name or shame. And RobertMapplethorpe himself ignored that there happen to be a love pain, ending up by taking his soul, prematurily.

As the great Masters of his time, Mapplethorpe had numerous writer friends. But amongst all, I wish to close this praise by quoting Susan Sontag :

“The effusion of interpretations of art today poisons our sensibilities. In a culture whose already classical dilemma is the hypertrophy of the intellect at the expense of energy and sensual capability, interpretation is the revenge of the intellect upon art. What is important now is to recover our senses. We must learn to see more, to hear more, to feel more.”

With these words, I wish to commend the initiative make us, poor novices, to quit the logics of literal interpretation in order to compare the works of these secular masters without any interlaid apparatus.

Rodin, the bronze and the marble, the muscle and the flesh.

Mapplethorpe, the black and the white, the nudity and the cum.

Texts by Charlotte Robert  | S/TUDIO
English translation : Charlotte Robert & Maria Mocerino

Mapplethorpe Rodin - from april 8th to sept. 21st, musée Rodin
musee-rodin.fr

Robert Mapplethorpe (1946-1989), White Gauze, 1984, MAP 1330 © 2014 Robert Mapplethorpe Foundation, Inc. All rights reserved — Auguste Rodin (1840-1917), Torse de l’Age d’airain drapé, vers 1895, plâtre, 78 x 49,5 x 31 cm, S. 3179 © Paris, musée Rodin, ph. C. Baraja

Robert Mapplethorpe (1946-1989), White Gauze, 1984, MAP 1330 © 2014 Robert Mapplethorpe Foundation, Inc. All rights reserved — Auguste Rodin (1840-1917), Torse de l’Age d’airain drapé, vers 1895, plâtre, 78 x 49,5 x 31 cm, S. 3179 © Paris, musée Rodin, ph. C. Baraja

RodinMapplethorpe et la machine humaine

En arpentant la pièce rénovée du musée Rodin dédiée aux expositions temporaires, je me retourne, et c'est L'homme qui marche… Je l'avais il y a quelques secondes sous les yeux, ce corps nu, né en 1907 de la fusion du métal brûlant et du génie du maître. Erigé - tout en jambes - dans un bronze aux finitions confuses.

Décapité, il n'en a pas moins l'air têtu, dépourvu qu'il est de son encéphale de moëlle gélatineuse. L'impétueux entêté ne s'est même pas vu offrir de regard - qui par chance, aurait pu l’amener à se détourner de son chemin. Il avance, il avance, le sombre idiot. Il n'a pas de bras non plus, incapable qu'il est d'embrasser la vie, de saisir l'instant. Pourtant, il se dresse dignement - et s'inscrit parfaitement dans un paysage où la majorité de ses co-oeuvres se pâment d'un diaphane bloc de marbre. Lumineux. Presque scintillant.

En évoluant de la rétrospective du Grand Palais à l'alternative proposée par le Musée Rodin, j'entame également un retour vers la fin des années 2000 dans une Florence antique et renaissante, où au hasard de mes pérégrinations artistiques, je découvre au siège du majestueux David – sis  au cœur de la Galleria dell'Accademia – une porte qui s’ouvre sur l’univers de Mapplethorpe. Le photographe. Déjà confronté à la lueur des œuvres de Michel Ange.

Rodin - lui même avait voyagé en Italie pour étudier l'œuvre de ce maître dont le génie l’avait précédé de plusieurs siècles – ce parallèle entre Rodin et Mapplethorpe à Paris en cette année 2014 avise que la boucle est bouclée.

L'heure marque la rencontre impromptue de ces deux expositions éloignées d’une demie-décennie. Un souvenir ému de la Pieta di Palestrina, des quatre esclaves inachevés et de cette profusion d’art florentin ; ce mélange incessant des styles et époques qui tendaient tantôt à m’en écœurer.

Je fais immédiatement le lien entre la patte de Rodin et ses thématiques récurrentes – toute la matière dont il aura défiée l'excellence. Je reste pourtant déçue par l'angle d'approche franco-français ou labellisé «branché» de l'œuvre de Mapplethorpe que je chéris depuis bien des années.

Mapplethorpe dont l’envergure de l’apport artistique s’inscrit pleinement dans les problématiques de son époque: artiste qui choque les élites puritaines de sa nation en affichant la superbe des corps noirs, homme qui assume ouvertement sa réalité homosexuelle, ses désirs déviants, son excès – en force de grandeur et de décadence. Qu'importe, Rodin s'impose comme un port d'attache galvanisant.

Robert Mapplethorpe (1946-1989), Michael Reed, 1987, MAP 1728 © 2014 Robert Mapplethorpe Foundation, Inc. All rights reserved — Auguste Rodin (1840-1917), L’Homme qui marche, vers 1899, bronze, 85 x 59,8 x 26,5 cm, Paris, musée Rodin, S. 495 © Paris, musée Rodin, ph. C. Baraja

Robert Mapplethorpe (1946-1989), Michael Reed, 1987, MAP 1728 © 2014 Robert Mapplethorpe Foundation, Inc. All rights reserved — Auguste Rodin (1840-1917), L’Homme qui marche, vers 1899, bronze, 85 x 59,8 x 26,5 cm, Paris, musée Rodin, S. 495 © Paris, musée Rodin, ph. C. Baraja

La dualité des deux Maîtres : Matières, absence de couleurs et volupté

Deux monstres sacrés dont l'amour des corps tant que les vies tonitruantes auront défrayé les chroniques. Rodin aura aimé les femmes, infiniment. Mapplethorpe aimera les hommes, passionnément. Mais sa vie sera majoritairement dédiée à une femme, une déesse vivante, une légende, son amie Patti (Smith) – qu’il couvrira d’un amour sincère et enveloppant.

Et je pense à toutes ces choses que l'un et l'autre auraient pu échanger. Tout ce qu'ils n'ont pas pu se dire et que cette manifestation charge d'évidence. Cette promesse artistique qu'ils se sont léguée sans le vouloir, sans même s'en rendre compte. Ce pacte dermique, massif, vigoureux. Un pacte inconscient, qui, devant nos yeux, prends naissance.

Derrière le paradoxe de la froide fermeté du marbre transparait la souplesse et la chaleur de la chair humaine. Rodina udacieux. Rodin qui n’hésite pas à dévoiler des corps nus à notre échelle. Rodin qui d’accoutumée dissèque les variations du geste amoureux, l’expression du désir, la capture de l’instant lascif, la fiction du mouvement passionnel – se montre ici plus timoré. Les œuvres exposées sont majoritairement des corps solitaires, des membres à l’étude. Ici une main, là un pied ou une oreille. La passion habituelle de Rodin, les corps modelés de ses génies émotionnels et mythes érotiques semblent être hors propos.

Alternent alors les visions lancinantes des corps de Mapplethorpe. Ces corps féminins et masculins qui se proposaient à lui en offrande. Ces corps qui ont certainement chéri le sien. Tous ses amants artistiques réguliers. Tous sont de la partie.

L’invitation à la réinterprétation

Tentant de me nourrir de la proposition que l’on nous fait, je trouve une nouvelle lecture de l’effronterie chez Rodin. J’accepte de considérer d’un œil nouveau des statues d’un charisme qui à première vue me paraissaient désincarnées .. Elles se transforment en apparitions ! Serge Merlin, l'enchanteur, me rappelle à l'ordre à travers les carrures déroutantes des Bourgeois de Calais.

Quant aux destins de nos sujets, Rodin mourra de vieillesse suite à une existence riche en excès. Il aura connu la grande épidémie de grippe de 1900 - mais l'on reporte que dans les années 30 en Afrique, le virus de l'immunodéficience humaine décimait déjà les populations. Sous Michel Ange, on mourrait de la peste. Les maladies vénériennes ne portaient pas encore le nom qui les couvre de la marque de l'opprobre. Et Rob lui-même ignorait qu’il était un mal d’amour qui finirait par l’emporter, trop tôt.

Comme les grands maîtres de son époque, Mapplethorpe avait de nombreux amis écrivains. Mais d'entre tous, c'est Susan Sontag que je mets à contribution pour clôturer cet égarement :

"La profusion des interprétations de l’art aujourd’hui empoisonne notre sensibilité. Dans une culture dont le dilemme classique est l’hypertrophie de l’intellect au détriment de l’énergie et du développement des sens, l’interprétation est la revanche de l’intellect sur l’art. […] Le plus important maintenant est de recouvrer nos sens. Nous devons apprendre à voir davantage, à écouter davantage, à sentir davantage. "

Je salue ainsi l'initiative qui nous amène, nous profanes, à sortir de l'interprétation pure pour comparer le travail de ces maîtres séculaires sans aucun medium interposé.

Rodin, le bronze et le marbre, le muscle et la chair.

Mapplethorpe, le noir et le blanc, le nu et le foutre.